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1EL CONCEPTO DE IMAGEN FIEL Y SU APLICACIN EN ESPAA Leandro Caibano Catedrtico de Economa Financiera y Contabilidad de la Universidad Autnoma de Madrid Imagen fiel. Principio fundamental que debe inspirar la preparacin de las cuentas anuales de una empresa, con el fin de que dichas cuentas muestren la imagen fiel del patrimonio, la situacin financiera y los resultados de la misma. Regulacin en la Unin Europea y en Espaa El concepto imagen fiel fue incorporado a nuestro vocabulario contable financiero y a nuestra legislacin mercantil, a raz de la entrada de Espaa en la CEE (actualmente Unin Europea) en 1986. En dicho mbito, fue introducido el trmino mediante la IV Directiva de Derecho de sociedades, relativa a las Cuentas Anuales, promulgada en 1978, en particular en su artculo 2, en los epgrafes que siguen a continuacin: 3) Las cuentas anuales debern ofrecer una imagen fiel del patrimonio, de la situacin financiera, as como de los resultados de la sociedad. 4) Cuando la aplicacin de la presente Directiva no sea suficiente para ofrecer la imagen fiel mencionada en el apartado 3, debern facilitarse informaciones complementarias. 5) Cuando, en casos excepcionales, la aplicacin de una disposicin de la presente Directiva, resultare contraria a la obligacin prevista en el apartado 3, no se aplicar la disposicin de que se trate, con el fin de ofrecer una imagen fiel con arreglo al apartado 3. Tal supuesto de inaplicacin deber mencionarse en la Memoria y ser debidamente motivado, con indicacin de su influencia sobre el patrimonio, la situacin financiera y los resultados. Los Estados miembros podrn precisar los casos excepcionales y establecer el rgimen de inaplicacin correspondiente. Otras Directivas europeas posteriores tambin se refieren a la imagen fiel, debiendo ser mencionadas a este respecto las relativas a Cuentas Consolidadas (1983), Cuentas Anuales y Cuentas Consolidadas de bancos y otras entidades financieras (1986) y Cuentas Anuales y Cuentas Consolidadas de las entidades aseguradoras (1991). En Espaa, el vigente Cdigo de Comercio, modificado en 1989, se refiere a la imagen fiel en su artculo 34, en los siguientes trminos: 2. Las cuentas anuales deben redactarse con claridad y mostrar la imagen fiel del patrimonio, la situacin financiera y los resultados de la empresa, de conformidad con las disposiciones legales1. 3. Cuando la aplicacin de las disposiciones legales no sea suficiente para mostrar la imagen fiel, se suministrarn las informaciones complementarias precisas para alcanzar ese resultado. 4. En casos excepcionales, si la aplicacin de una disposicin legal en materia de contabilidad fuera incompatible con la imagen fiel que deben proporcionar las cuentas anuales, tal disposicin no ser aplicable. En esos casos, en la memoria deber sealarse esa falta de aplicacin, motivarse suficientemente y explicarse su influencia sobre el patrimonio, la situacin financiera y los resultados de la empresa. Publicado en Partida Doble n 178/2006, pp. 10-17. 1 Mediante la Ley 16/2007, de 4 de julio, de reforma y adaptacin de la legislacin mercantil en materia contable para su armonizacin internacional con base en la normativa de la Unin Europea, se ha modificado el Cdigo de Comercio, adicionndose al artculo 34.2. el siguiente texto: A tal efecto, en la contabilizacin de las operaciones se atender a su realidad econmica y no slo a su forma jurdica. . 2El texto anterior es prcticamente coincidente con el de las antedichas directivas europeas, salvo una omisin. Mediante dicho texto se pone de manifiesto que la consecucin de la imagen fiel puede no derivarse de manera automtica de la mera aplicacin de las disposiciones legales en materia de contabilidad, toda vez que: (i) pueden ser necesarias informaciones complementarias para alcanzar la misma, y (ii) excepcionalmente, puede que una disposicin legal sea incompatible con la imagen fiel, en cuyo caso dicha disposicin no resulta aplicable. Con respecto a la omisin sealada, el Cdigo de Comercio no hace uso de la facultad concedida por la directiva a los Estados miembros, en 2.5), para determinar los casos excepcionales, facultad que tampoco ha sido recogida expresamente en las legislaciones nacionales de otros Estados miembros. Antecedentes La introduccin del concepto imagen fiel en el marco normativo europeo fue directa consecuencia de la incorporacin a la CEE de Gran Bretaa, en fechas prximas anteriores a la de promulgacin de la antedicha IV Directiva. En el citado pas vena existiendo el mencionado concepto desde principios del siglo pasado, siendo adoptada en 1947 la denominacin True and fair view. Con esta denominacin qued incorporado en la versin inglesa de la IV Directiva, siendo traducido en la francesa como image fidle, antecedente de la denominacin posteriormente asumida en Espaa: imagen fiel. El concepto True and fair view no encuentra su antecedente en la ley de sociedades britnica (Companies Act), sino que procede de la profesin contable, que lo incorpor a su regulacin estatutaria. Opiniones britnicas autorizadas han considerado que respetar el principio de True and fair view equivale al cumplimiento de un conjunto de convenciones y consensos tcitos y de los principios de contabilidad generalmente aceptados (EAR 1993: 50), los cuales proceden tambin, en Gran Bretaa, del mbito profesional de la contabilidad. La profesin contable se convierte as en depositaria de las esencias relativas al cumplimiento del principio de True and fair view. Ello explica su inters en que este trmino fuera literalmente introducido en la IV Directiva relativa a las Cuentas Anuales, tal y como ello fue hecho, porque de esta forma, al no quedar definidas en la ley todas las reglas exigidas para la consecucin de la imagen fiel, resulta necesaria la aplicacin de los principios de contabilidad generalmente aceptados, tambin emanados del mbito profesional, segn ha quedado dicho. En opinin de Flower (2004: 113) todava hoy es un misterio cmo fue aceptado el susodicho principio de True and fair view por los representantes de los gobiernos que formaban parte del Consejo, ya que normalmente los gobiernos no estn dispuestos a compartir sus poderes regulatorios con otras instancias. Es posible que, en los pasados setenta, los restantes Estados miembros tuvieran un sentimiento de buena voluntad hacia la recin llegada Gran Bretaa, adems de reconocer a dicho pas como particularmente experto en materias contables que, ciertamente, lo era y lo sigue siendo. Sea como fuere, lo cierto es que al incorporarse a una directiva, el principio de imagen fiel se ha convertido en ley de la Unin Europea y, al transponerse dicha directiva a las leyes de los distintos Estados miembros, en leyes nacionales de los respetivos pases. Aunque el origen del principio de imagen fiel sea britnico, como ha quedado dicho, al haber sido ste aceptado en sus legislaciones por el resto de los Estados miembros, y formar parte de las leyes de la Unin Europea, en la actualidad la interpretacin de este principio no es una cuestin exclusivamente britnica sino que, en ltimo trmino, la 3interpretacin de su significado y de sus implicaciones sera una competencia de la Corte Europea de Justicia. Armonizacin contable en Europa Los principales objetivos establecidos a la armonizacin contable europea fueron los de comparabilidad y equivalencia, esto es, que las cuentas de las empresas europeas fueran comparables y equivalentes entre s, cuando stas estuvieran preparadas de conformidad con lo dispuesto en las directivas europeas. El principio de imagen fiel supone un instrumento de flexibilidad, al contemplar dos posibilidades que van ms all de las disposiciones legales: (i) cuando estas disposiciones no sean suficientes para alcanzar la imagen fiel se suministrar informacin complementaria en la memoria; (ii) excepcionalmente, cuando una disposicin legal sea incompatible con la imagen fiel, sta podr dejar de ser aplicada, suministrando informacin en la memoria. Un Estado miembro puede requerir una informacin que considera estrictamente necesaria en su contexto, mientras que otros no la consideran en absoluto necesaria en el suyo, sin que por ello, las cuentas de sus empresas dejen de ser comparables y equivalentes. Ciertas circunstancias econmicas nacionales pueden dar origen, excepcionalmente, a la aplicacin por parte de alguna empresa, de criterios contables contrarios a los establecidos en las directivas, lo cual resulta factible cuando con ello se trata de alcanzar una mejor imagen fiel y se ofrecen las debidas explicaciones en la memoria. Los Estados Miembros han incorporado a sus respectivas legislaciones nacionales el concepto de imagen fiel teniendo en cuenta no slo lo establecido en la IV Directiva sino tambin su propia cultura y tradiciones contables, siendo buen ejemplo de ello lo ocurrido en Francia y Alemania. En Francia, el Cdigo de Comercio de 1983 (art. 9) establece lo siguiente: las cuentas anuales deben ser regulares, sinceras y dar una imagen fiel del patrimonio, de la situacin financiera y del resultado de la empresa. Las condiciones de regularidad y sinceridad pertenecen a la tradicin francesa, en la medida en que las mismas ya formaban parte de la Ley de sociedades de 1966. El Plan General de Contabilidad de Francia define la regularidad como: conformidad con las reglas y procedimientos legales, y la sinceridad como: la aplicacin, de buena fe, de esas reglas y procedimientos. La adicin del concepto de imagen fiel cobra sentido cuando no existen reglas aplicables, requiriendo informacin adicional, o cuando las reglas son ambiguas o confusas, permitiendo su interpretacin. El apego a las reglas legales se encuentra tan enraizado en Francia, que ha llevado a uno de los principales comentaristas franceses a decir lo siguiente: el concepto de imagen fiel es sobre todo una gua para los emisores europeos de normas contables y raramente para las empresas (EAR, 1993: 98). Parece como si las empresas francesas nunca necesitaran disentir de las normas para ofrecer una imagen fiel, porque las normas siempre habrn sido adaptadas satisfactoriamente por el regulador, con carcter previo. En Alemania, en 1985 fue incorporado el concepto de imagen fiel al Cdigo de Comercio (art. 264.2) en los siguientes trminos: las cuentas anuales, cumpliendo con los principios de una ordenada contabilidad, deben mostrar una imagen conforme a los hechos, del patrimonio, de la situacin financiera y de los resultados de la empresa. Si por circunstancias especiales las cuentas no mostraran la imagen en los trminos antedichos, se deber suministrar informacin adicional en la memoria. El apego a las 4normas preexistentes antes de la IV Directiva sigue patente en Alemania, siendo destacable que la excepcionalidad prevista por la citada directiva, recogida en el Cdigo de Comercio espaol (Art. 34.4.), no se contempla. Cualquier disenso entre normas e imagen fiel queda salvado mediante las convenientes explicaciones suministradas en la memoria, pero sin que las cifras mostradas en el balance y la cuenta de prdidas y ganancias puedan apartarse de los criterios de valoracin establecidos en las normas. De lo expuesto hasta aqu se desprende que la interpretacin del concepto de imagen fiel en los Estados miembros de la Unin Europea ha basculado entre dos orientaciones, una ms legalista y otra ms econmica (Amat et al. 1997). Para la primera, las cuentas representan la imagen fiel cuando se han preparado cumpliendo las normas legales vigentes (Francia y Alemania), para la segunda, las cuentas deben informar sobre la realidad de la empresa, aunque para ello dejen de cumplirse algunas disposiciones legales (Gran Bretaa, Holanda y Dinamarca). La manera de entender las posibles situaciones de excepcionalidad ha sido tambin objeto de controversia, algunos autores britnicos han defendido el carcter nacional de la posible excepcionalidad, mientras que otros autores de Europa continental han aducido que la excepcionalidad ha de referirse a una empresa concreta no a sectores o pases. La realidad nos proporciona ejemplos de unos y otros. En Gran Bretaa los inmuebles mantenidos por una empresa como inversin no se amortizan, lo cual contradice lo establecido por el artculo 35.1.b) de la IV Directiva, que exige que se amorticen sistemticamente todos los activos inmovilizados con una vida til limitada; las empresas britnicas que aplican esta norma, que sigue vigente, argumentan en favor de ella basndose en el principio de imagen fiel. En Espaa podemos encontrarnos algunos casos relativos a empresas y sectores, sobre los que mencionaremos algunos ejemplos. La imagen fiel en la prctica contable en Espaa La orientacin ms extendida en Espaa sobre la interpretacin del concepto de imagen fiel es la econmica, sin embargo, en la prctica, las empresas se caracterizan por preparar sus cuentas de acuerdo con la normativa contable oficial vigente, aunque existen algunos casos excepcionales en los que, en virtud de lo dispuesto en el artculo 34.4 del Cdigo de Comercio, se han dejado de aplicar ciertas normas contables obligatorias (Telefnica 1998), en algunos casos mediando autorizacin del organismo regulador correspondiente (Banesto 1992) . Memoria de las Cuentas anuales de Telefnica, 1998 Memoria de las Cuentas anuales de Banesto, 1992 Nota 4.k) Provisiones para prejubilaciones y jubilaciones anticipadas. La compaa ha estimado oportuno reflejar en balance la necesidad de afrontar dichos costes mediante la dotacin al 31 de diciembre de 1998 de una provisin por importe de 459.500 millones de pesetas con cargo a Gastos Extraordinarios. Adicionalmente, se ha registrado un abono a Ingresos Extraordinarios por dicho importe con cargo a Reservas de libre disposicin y a Impuestos Anticipados por importe de 298.675 y 160.825 millones de pesetas, respectivamente. Esta forma de proceder ha supuesto no atender la norma contable que persigue que los gastos de cada ejercicio deban ser efectivamente incurridos y se imputen a los resultados del mismo. Ello se ha hecho as porque se ha entendido que el no practicar la dotacin y cargo simultneo a reservas de libre disposicin por el mismo importe, no habra permitido mostrar la imagen fiel del patrimonio, de la situacin financiera y de los resultados de la compaa. Este esquema de actuaciones ya ha sido utilizado para atender situaciones de anlogas caractersticas en otros sectores, tales como el bancario o el elctrico; y se ha considerado que ello se ha hecho as persiguiendo el objetivo de mostrar de la manera ms fiel posible la verdadera imagen patrimonial y financiera de las compaas. Nota 4.d) Provisin para insolvencias El Banco de Espaa ha prestado su conformidad a un plan de actuaciones que abarca varios ejercicios, y que por lo que se refiere a la dotacin del fondo de provisin para insolvencias, quedara constituido antes del 31 de diciembre de 1994, debiendo acelerarse en lo posible con los ingresos extraordinarios que se obtengan. A tal fin, los beneficios netos que se generen con la venta del Banco de Madrid, se destinarn a dotar dicho fondo de provisin para insolvencias. Considerando el citado plan, y conforme a lo dispuesto en el apartado 9 de la norma segunda de la Circular 4/1991 del Banco de Espaa, la provisin para insolvencias satisface lo requerido por la normativa del Banco de Espaa*. *El Banco de Espaa autorizar aquellos casos en los que, con carcter excepcional no sea procedente la aplicacin de alguna de las normas de la presente Circular, por resultar la misma incompatible con la imagen fiel del patrimonio, de la situacin financiera o de los resultados de la entidad, o cuando resulte preciso de acuerdo con el plan de saneamiento aprobado especficamente para aquella. En tales casos, la entidad deber hacer pblica esta circunstancia en la memoria. 5Adems de casos particulares, tambin existen algunos sectoriales, como el que se deriva de la adaptacin sectorial del Plan General de Contabilidad a las sociedades concesionarias de autopistas (1998), la cual permite diferir la imputacin a resultados de los gastos financieros incurridos despus de la entrada en funcionamiento de la autopista, contraviniendo lo dispuesto en los artculos 31.1 y 35.4 de la IV Directiva, por lo que su vigencia se encuentra ligada a la flexibilidad interpretativa del principio de imagen fiel. Con respecto al suministro de mayor informacin, a la que se refiere el artculo 34.3 del Cdigo de Comercio, las empresas espaolas suelen basar sta en los Principios y Normas de Contabilidad emitidos por la Asociacin Espaola de Contabilidad y Administracin de Empresas (AECA). Para concluir, debemos manifestar que la adopcin por la Unin Europea de las Normas Internacionales de Informacin Financiera para la preparacin de las Cuentas consolidadas de las sociedades cotizadas en bolsas de valores, a partir del ejercicio 2005, ha sido posible, gracias a la existencia de un principio como el de imagen fiel, que encaja a la perfeccin con el de sustancia sobre forma que sirve de fundamento a las mencionadas normas internacionales (Caibano y Mora, 2000: 153). Bibliografa Amat, O.; J. Blake y E. Oliveras (1997) Reflexiones en torno al contenido de la imagen fiel. Tcnica Contable, n 578, pp.81-90. Caibano, L. y A. Mora (2000) Caractersticas cualitativas de la informacin financiera. En: Tua, J. (Ed.) El marco conceptual para la informacin financiera: anlisis y comentarios. AECA, Madrid, pp. 130-159. Flower, J. (2004) European Financial Reporting: Adapting to a changing world. Palgrave MacMillan, London. Varios autores (1993) Nmero monogrfico sobre la imagen fiel en Europa. European Accounting Review(EAR), vol.2, n 1, mayo.